数カ月間空中に滞在できる太陽電池式飛行機!?

2016年、1万7000枚以上のソーラーパネルで覆われた異様な姿の飛行機が、未来の飛行の姿を世界に示した。ボーイング747型機の翼幅を持ちながら、重量はSUV並みで、燃料を一滴も使わずに地球を1周したのだ。
スイス人探検家ベルトラン・ピカールとスイス人エンジニアのベルトラン・ボルシュベルクが、再生可能エネルギーの可能性を示すために開発した「ソーラー・インパルス2」と呼ばれる機体だ。記録的な飛行の後、その目的は達成された–が、今、新たな息吹が吹き込まれている。
2019年、米国とスペインのスタートアップ企業であるSkydweller Aeroが、この飛行機を、軌道を回る衛星の仕事をすることができ、より柔軟で環境への影響が少ない、世界初の商業的に実行可能な「疑似衛星」に変えることを目指して買収したのである。
「擬似衛星とは、例えば、上空に永久に留まる航空機のことです」とスカイウエラー社のCEOロバート・ミラー氏は言います。「つまり、30日、60日、90日、あるいは1年ということです。つまり、30日、60日、90日、あるいは1年ということです。ですから、衛星にできることは基本的に何でもできます。通信、地球観測、災害対応、天然資源モニタリングなどです。
より安く、より環境に優しく
衛星は建設費が高く、化石燃料を使ったロケットで軌道に乗せなければならないため、航空機を利用した方がより柔軟で低コストです。また、人工衛星の寿命は限られており、いずれは廃棄され、宇宙ゴミの問題に拍車をかけることになるため、より持続可能な方法といえます。最近の研究では、大規模な人工衛星が大気圏に再突入する際に燃焼して化学物質を放出し、オゾン層を破壊する可能性があることが判明しました。
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